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VC机车:60年呼啸而过

  作者:蓝灵

        “创业者的身边总是站着一位风险投资家,那是一个聪明绝顶的家伙,时刻准备帮助英雄闯过难关。”

  这只是传奇故事中对冒险者及其资助者的英雄主义描述。实践证明,即使是倾向于中、早期项目,精明的美国风险投资大佬也往往对真正风险项目退避三舍,而是投向了那些即将获得回报或可预期获得回报的项目中。早期项目不是风险投资的猎物,天使投资在其中扮演了更重要的角色。虽然历史证明风险投资家们日趋银行家特征,但不可否认,他们的资本为创业者发展壮大所需的时间成本支付了账单,这或许可以解释风险投资的部分价值。

  即将出版的一本关于风险投资行业变迁的书籍《一起攀登8844——创业者背后的风险投资》用另一种说法赞同了这一观点,“在某种程度上,我们认为‘高潜力的企业在获得成功的过程中,资本作用只能位居最后几位’的说法更加有据有理”。

  半个世纪的发展,风险投资者已尽褪牛仔形象,一改银行家装束,成为一个独特的群体,站在萌芽产业需要资本扩张的十字路口。

  时光倒流60年1946年,美国哈佛大学教授乔治?多里特在波士顿发起成立美国研究与发展公司(ARD),历史上把这一事件看成是现代风险投资业真正诞生的标志。然而,风险投资名称的由来,却和美国历史最悠久的风险投资公司——J.H. Whitney & Co.有关。当时,美国的金融帝国各自盘踞,金融界巨擎们同样无法完全分清这种新兴业务和通常的投资银行业务之间的区别,广大民众对该领域更是毫无所知,为了顺利推进新业务,J.H. Whitney & Co.公司将“冒险”(Adventure)加以改造,与“风险”(Risk)结合,把风险投资定义成了“Venture Capital”。但此时,有了正式称谓的风险投资业,离蓬勃发展还有很远距离。

  20世纪60年代以前,风险投资商们的资金大都来自于阔绰的财阀和殷实的家庭,这些初期的投资者(以后逐渐演变成LP,即有限合伙人)所能提供的资金数量有限,也制约了行业的发展。直到20世纪80年代,站在前台的硅谷企业家们戴着成功的光环,轮番曝光在大庭广众之下,作为幕后推手的风险投资业才进入了投资的快车道。

  20世纪的最后10年成为美国风险投资业狂飙猛进的时代,空气里似乎充满了一夜暴富的财富味道。那时候,投资高科技企业的最初定义已经延伸。从传统的通信、电脑等企业开始,直到把凡是与互联网有联系的初创企业尽收囊中,风险投资家的身影出没在零售、物流、玩具、交友甚至宠物食品等稀奇古怪的新奇网站当中。有不少当时留学斯坦福或是伯克利大学的人,还清楚地记得每天蹲守在沙丘路(Sandhill Road,位于加州门罗公园,因为密布着众多风险投资公司而知名)门口的年轻人,手里拿着商业计划书,向进进出出的风险投资商推荐项目;而风险投资商们停靠在门外的各式豪华轿车又是如何快速增多。

  从1995年到2000年泡沫之前,美国高科技企业的股票指数攀升了5倍以上,投入到同一个产业的资金越来越多。隐患是从什么时候开始的?这没有一个统一的说法,不少人认为,网景是全球互联网经济的转折点。1995年,网景首开16个月运营即向纳斯达克冲顶的先例,受到了资本市场的空前关注。之后的雅虎、eBay、Amazon、AOL公司的成功将风险投资家们推到了美国受关注人士的峰顶。每一家媒体都在热烈追捧创业明星和他们背后的“牛仔”。

  中国:从拓荒到蜂拥立足于中国,不论是创业者还是投资者,关注欧美投资模式变迁的目光终究回归到本土。也就是网景上市的前后,中国的风险投资业初露曙光,等待他们的将是什么?

  凭着年轻气盛,试图将风险投资引进经济蓄势起飞、却没有投资退出渠道的中国市场,这是IDGVC创始合伙人熊晓鸽创办初期遇到的瓶颈。1993年募集投资基金时,整个市场并不认可风险投资的存在形式,早期的创始人在国内没有任何经验可循,可供投资的企业也寥寥可数。

  遭遇类似困境的还有汉鼎。借管理合资基金的机会正式进入中国,与中安基金管理公司各占一半股份,共同管理中安基金。给他们出的难题在信用风险,因为在当时的环境下,基金运作制度不完善,随时有可能成为制肘其发展的难题。

  闯出拓荒期后,中国的投资者和创业者,乘着在美国互联网经济引擎带动下的快车登顶,却还是没有逃开经济跌入深渊的厄运,不仅是美国风险投资和初创企业横尸遍野,受震荡波及的中国也出现剧烈反应,不少国际投资公司纷纷撤离,少数派由于各种原因留了下来,找寻废墟中的商机。拓荒期、探路期、泡沫期、蜷伏期、破冰期再到蜂拥期,整个风险投资行业在以哪种方式轮回和超越个中跌宕,也正是《一起攀登8844》一书探讨的主题。

  以史为鉴知得失只是目标之一。如本书序言所述,“风险投资的性质,决定了它是登顶过程中毋庸置疑的重要推动力,在创业者思忖制定财务需求、融资来源、交易结构甚至细化到如何避免掠夺性估值之前,需要从中窥见投资者的个性优劣、判断职责区间和经验深浅等要素,从而预测其潜在贡献力。因为,投资者在专业知识和人际网络上带来的互补作用固然重要,但也勿忽视,只有适宜的投资方才能给企业成长带来正面效用。”

  从风险投资发源地欧美到中国延伸过程的叙述中,此书或许能让那些打算创业、正在创业或正陷入如何寻找投资者而焦灼的人得到些许启示。

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