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无意中成就的娱乐之王

  《创业邦》文/Kim Orr

  约什 艾布拉姆森(Josh Abramson)和里奇 范文(Ricky Van Veen)的故事开头有点过于完美,与其说是一个不太可能的成功故事,不如说是一出标准的浪漫喜剧。惟一可以确信的是,他们原本没想到故事的发展。更确切的说,直到意识到自己的连珠妙语不只是讽刺和闹剧,这两名大学生才将其做成了百万美元规模的企业,在线发布醉酒的室友玩看手势猜字谜游戏的相关视频。他们不会知道,在初中的那一天,当他们初次相遇并在一起观看了一段录像哈哈大笑之后,居然能一起最终成为网络视频这个革命性产业中很少为人所知的先锋。那段录像是一个星期六晚上拍摄的现场片段,是范文录下来并和艾布拉姆森秘密分享的。那是更早的时候了,还在诸如YouTube和Hulu这样的视频网站变得家喻户晓之前,“病毒视频”或是“用户自制内容”这样的名词尚未出现。

  两人在1999年创立了CollegeHumor公司 ,如今差不多10年后,这个类似电视网络的帝国已拥有欢闹的网络内容(包括原创视频和用户创造视频)、游戏、博客、专栏、几个网页系列、一家产品公司和一档MTV频道节目,两位创始人通过分享所有好笑的事情,既能自己高兴,还能赚到钱。然而,正如艾布拉姆森回忆的那样,让他们开始创业的催化剂既不是他们在社会学课堂上遇见的那一天,也不是他们童年时对喜剧的热爱,而是一种创业本能。

  在过去这些年里,他们必须保持创业者和喜剧天才的双重身份。如果问他们如何变成现在的样子,他们可能会引用YouTube的成功、以及他们后来相似的努力来解释。但只要你登录collegehumor.com网站就能得到更多的欢笑,并感受到这一切。

  办公室里的一天

  记者找来了十段视频做研究,并开始意识到他们为何能产生这么大的反响。我必须承认,看了两段视频以后,让我对于“研究”的投入就变成了纯粹的娱乐,桌上的那一堆工作还扔在角落里。尽管这些家伙很明确是为大学生群体制作的内容,但在他们搞笑的网络节目中,其中一个有趣的类别不容错过。

  有个名为“Bug”的节目(属于CollegeHumor网站“Hardly Working”系列)深深吸引了我。这段视频一开始是公司的编辑经理盯住了她桌上的一只虫子,然后很快升级为一场所有人免费参与毁坏设备的闹剧,简直跟情景喜剧“Office Space”中有名的传真机遭受折磨的场景有一拼。“让视频非常受欢迎的元素之一,就是抓住已经损坏的办公设备,再把它破坏得更严重。”艾布拉姆森说。“我会坐在桌前打电话、或是面试某人、或是开会,然后我会看到有人抡起电话机,穿过房间扔过来。”

  对于27岁的艾布拉姆森来说,这是个相当标准的工作日里会发生的事件,对于28岁的范文来说更是这样。范文会检查网站的内容,经常在原创网络系列作品中寻找精品,而这些作品通常都是在两人位于纽约市的办公室拍摄的。

  经过这些年,艾布拉姆森和范文为了让大学校园幽默被观众所知,付出了很多努力。而在经济不景气时他们的业务也没有下滑。即使是在18岁的时候,当他们将开办网站作为一种赚取购买啤酒和衣服费用的方式、而不用在学校图书馆做清洁工作时,成功也来得相当容易。艾布拉姆森说:“我们在第三个月就获得了8,500美元收入,来自一家为我们销售广告的公司。对于两个18岁的年轻人来说,创办一个小网站一个月就能赚到8,500美元,这真的很疯狂。”

  情况越来越好:就在他们创立CollegeHumor六个月以后,在他们各自位于里士满大学(University of Richmond)和维克森林大学(Wake Forest University)的宿舍房间里,“我们的桌上摆着一份来自eFront公司的报价单,”艾布拉姆森说,“他们想以900万美元的价格买下CollegeHumor.”因为担心买家的财务稳定性问题(果真,当年这家公司就破产了),两人拒绝了这项交易,但这件事让他们真正考虑:或许CollegeHumor意味着重大的机会,甚至有改变未来网络内容的潜力。他们没有意识到的是,他们最大的挑战者很快就会出现:YouTube.对于艾布拉姆森和范文来说,不管他们下定了多少决心继续前进,2005年12月都是很艰难的一个月(编者注:YouTube此时创立)。当记者问艾布拉姆森,他和范文意识到YouTube已经超过了他们时两人感觉如何,他说,“我们没有立刻意识到他们的力量。显然我们一直都有些竞争。但直到他们拥有我们所有用户创造的内容时,我们才认识到自身必须做出彻底改变,以留住用户。”

  尽管从未有人明确YouTube究竟在何时成为用户自制内容领域的统治者,但多数专家,包括NBC环球公司总顾问里克。科顿(Rick Cotton)都同意这个观点:是电视剧《SNL》中的“Lazy Sunday”幽默片断带来了这一转折。当YouTube在庆祝胜利时,CollegeHumor正在改造自身,结果是又一次将CollegeHumor推向了网络创新的顶峰。

  销售“糖玉米”

  2月份,CollegeHumor在MTV频道推出了自己的新节目。这个系列节目充满了讽刺、闹剧、恶作剧、裸体以及你能想到的任何一种喜剧元素,这表明了他们在2005年以后改变了多少,也说明了他们变得多有趣。

  作品发生变化的部分原因是因为他们自身也在变化。在两年前,CollegeHumor的二十几名员工中还没有一个人超过26岁,办公室文化更像是(而且还将继续是)宿舍聚会而不是沉默的农场作坊。CollegeHumor的招聘视频是一段四分钟的类似双簧的表演“Flagpole Sitta”,由哈维。丹吉尔(Harvey Danger)制作;CollegeHumor的办公室模仿系列作品包括“Hardly Working”和“Jake and Amir”,这些都是在公司位于帕克大街宽敞又充满阳光的办公室里制作的,足以让任何校园网站感到嫉妒。

  另一个原因是艾布拉姆森和范文有天马行空的创造力,这驱使他们创办了一家又一家的新企业,希望以此保持他们的创业梦想常青。“我们创业至少有10次了,你从未听说过,也永远不会听说,因为都没成功。”艾布拉姆森说,“但有时你不得不付出很多,看看究竟怎么做有效果,这一点上我们做得非常好。”

  尽管他们在其它方面也做得不错,但真正让他们成为观众节目单上首选的不仅仅是依靠用户制作的内容,而是他们开始为CollegeHumor网站制作自己的原创内容这一独特的计划。

  那么他们是如何做到这么有趣的呢?两人归功于被范文称作“糖玉米”(candy corn)的东西。“糖玉米是每个人都熟悉的东西,人人都能拥有它,但除非它摆在你面前,否则没人会真正谈论它或是想到它。”艾布拉姆森说,并列举了一堆符合这个准则的CollegeHumor原创视频:欺骗游戏“Street Fighter”;不言自明但痛苦而真实的“The Matrix Runs on Windows”;命名为“The Apple i”的假冒史蒂夫。乔伯斯演讲。“这些都是人们熟悉并可以跟自己联系起来的,因为他们或是与之一起长大,或是某些时段曾经在他们的生活中占有一席之地。”他说,“我们发现,这是一种让人们对某些东西感兴趣的很好方式。”

  正是这种独特性和快速的应变,让他们赢得了投资者、客户等人的注意力。2006年8月,仅仅在YouTube兴起和CollegeHumor大举改造几个月后,网络媒体巨头InterActive就购买了公司51%的所有权。同年,艾布拉姆森和范文实现了600万美元的销售额。

  尽管他们如今较少谈论起创业经历,更愿意谈及他们的喜剧天赋和管理技巧,但艾布拉姆森和范文在改进网站方面依然起着积极的作用。艾布拉姆森承认说,有几个“成年人”在周围非常好。“为搞笑网站提出创意并找出怎样通过互联网赚钱,这一技巧你可以靠自己领会到。”他说,“但是有许多基本的商业惯例你很难通过潜移默化学到。所以,如果有具备真正经验的人来帮你高瞻远瞩,是非常有价值的。”同样,有一支年轻而富有创造力的团队在周围也是很有价值的,即使他们只为了一段一分钟长的视频就要砸坏办公设备。

  资料:

  真正的连续创业者

  #在他们建立和彻底改造网站的过程中,CollegeHumor的两位创始人好几次打破了原有的模式。但这并不是惟一能证明艾布拉姆森和范文独创性和利用最新潮流的独特能力的经历。以下是他们最新和最棒的经历,以及激励他们每次创业的经验教训。

  #BustedTees:也许是艾布拉姆森和范文的副业经历中最受欢迎的一个,这个网站开办于2004年,专门做印有图案的T恤,图案的内容涉及流行文化中的有趣片刻。这个网站具备了所有现代金矿的特质:T恤,幽默和一个充满渴望想要寻找能展示他们乐趣品牌的年轻顾客群。在有过类似的电子商务的一点成功经验之后,艾布拉姆森解释说,“我们认识到或许应该试着创办另一家电子商务网站,销售一种独特的产品,我们能容易地将这种产品销售给我们在CollegeHumor网站上的观众。”

  #TodaysBigThing:有时最简单的想法或许会成为最大的成功,看看Google就是如此。TodaysBigThing现在每月有约100万用户,通过每天提供一个精品和按目录分类的其他作品,让人们很容易搜索到当今最好的恶搞视频。“现在有那么多网站可以观看滑稽及趣味视频,有那么多的内容每日更新。”艾布拉姆森说,“我们对于TodaysBigThing的想法是,要有一个超级简单的网站,每天只提供一个主要视频,让用户找到我们认为是他们想看的那一个。”

  #Vimeo:尽管YouTube抢了很多Vimeo的风头,但它还没有完全失败。它就好比是视频网站里的Flickr(编者注:一个有名的相册分享网站)。用户可以建立自己的资料,发布视频,有效地建立自己的渠道来展示他们的生活模仿艺术或是艺术模仿生活。“Vimeo是第一个允许用户上传视频与世人分享的网站,”艾布拉姆森说,“我们的意图并不是允许用户通过Vimeo从其他作者那里上传受版权保护的内容,这是早期我们与YouTube的主要区别。

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