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触摸屏狂人

  看中触摸屏生意的姜洪明选择了触摸键盘作为切入口。他希望颠覆传统的输入方式。

  文∕刘岩 摄影∕袁建敏

  “创新中国”嘉兴分赛,一位展示多点触摸输入技术的创业者走上台,他发明的英文滑动圆轮键盘(Slide??Wheel)和汉字九宫格的输入速度能达到正常人的讲话语速。接着他迎来了台下评委们的质疑,“究竟能否颠覆传统键盘的输入方式,取决于是否能快速改变用户习惯”。

  名为“惠道”的博客上连载着2010年以来姜洪明写的“如何设计iPad杀手”六篇文章,讲述着iPad的种种弊端,以及平板电脑设计、历史上各路键盘发明人的故事。辞掉工作“闭关潜修”5年之后,发明原理论证完毕的姜洪明终于有时间将研发触摸键盘的心得和研究成果整理成文。

  2005年姜洪明在联想电脑做项目管理时,脑中便产生一个想法:“电脑的发展趋势应该是书本一样大小,没有键盘,只有触摸屏。”他一再提出应该做“只有触摸屏”的电脑时,被人视作疯子。

  “时间上比乔布斯的平板电脑再晚一点,但应该不会晚太久。”那时没有人能理解这个概念,因为iPhone、iPad都还没问世。“为了证明自己的想法,只能创业。”姜洪明非常执着。

  曾在东芝做过3年笔记本电路板研发的姜洪明很清楚,单做电路板投资动辄需要上百万、上千万资金,而他身上仅有的几十万元积蓄让他决定只能做软件。“这个东西里面最核心的是什么?而且还是我能做的?那就是触摸键盘。”姜洪明六年前开始构思。

  只身一人,没有写字楼,租间民宅当办公室,有台电脑就能干活,平时的第二个“活动”场所只有图书馆,姜洪明近似“苦行僧”。

  “打工时就习惯公司、宿舍、书店三点一线的生活,我本来生活就很节俭,除了买书、买CD外,不怎么花钱,攒下来的钱都拿过来做研究。”

  他最初的想法是做汉字键盘。“那么多电脑厂商真是很过分,为了节约印刷成本,键盘上连个汉字都不印,直接丢给消费者去学习。如果普通话不标准,用起拼音输入法会非常吃力。你看日本的键盘上面都印日本字,台湾的也都印汉字。”姜洪明有点激动。他要做的是推翻现有的外国人设计的传统键盘,设计更适合汉字输入法的中文键盘。

  “如果不是对中国汉字的热爱,根本不会这么无怨无悔地投入。”中国汉字有很多偏旁、部首和上、下、左、右、包围等各种结构,研究汉字键盘需要的技术和算法非常复杂,且耗费精力。

  研发进入第二年,键盘设计的很多方案仍处在验证阶段。他不再是孤军奋战,有了一位合作人加入,还请了一名兼职员工做验证性工作与程序的编写。但好景不长,因为一直未能赚到钱,合作人难以支撑便很快退出。

  “因为房子等各方面原因大家压力都很大。我反正已经豁出去了,什么都没有也无所谓,失败就一个人扛着,好了大家就一起分享。”姜洪明特能理解合伙人“中途退场”。姜洪明所谓的“合作人”其实算是未投资金却占有一定股份且还需发工资的一名员工而已。后来出于节约成本等方面的考虑,姜洪明决定孤军奋战。

  做出选择之后的代价便是时刻忍受着煎熬。“压力最大的其实不在我这里,而是在父母那边。他们年纪大了你却不能孝顺,‘尽孝’与‘理想’之间的矛盾时时刻刻折磨着内心。现在这种环境,真的需要有点儿理想才能行,不然难以坚持。”原本以为不需要太多资金的创业项目其实是个吸钱无底洞,“每一步都需要花费很多钱,下一步还要开发连续滑动……这些都离不开资金的投入。”这是姜洪明创业之初忽略掉的一点。

  当时姜洪明只知道是“触摸键盘”那个方向,到底该做怎样的产品,他根本不知道。2007年,迫于盈利方面的考虑,姜洪明研究汉字键盘的同时,又开始摸索起英文键盘。“公司得赚钱。我心里很有数,现在山寨太严重,大家付费意识又不强,所以光凭汉字键盘不能赚钱。”姜洪明明白自身所处的商业环境。

  他在研究中国汉字起源的同时,还得琢磨打字坐姿、离键盘的距离、角度等问题。很多理论需要用数据不断验证。每天除了少量的睡眠就是查资料、思考、运算。“我记得有一次连续工作10天,中间总共睡了不到3个小时。”

  没有任何收入来源,姜洪明感到压力非常大。他其实也曾想过要不要做段时间的贸易或者代理先赚些钱,或者找些政府补贴后再继续搞研发。“其实搞些钱还是挺容易的,但是我都没去。首先我这性格不愿意去做那事儿,再就是一旦有钱进来,你就没有心思定在那里搞研发了。”姜洪明最终还是选择了背水一战。

  目前看似简单的一个汉字九字方格,其实被姜洪明否定过几十种方案。因为汉字结构比较复杂,他最初研发出来的是500个字的字盘,后来演变成300个字的,通过字跟字的滑动实现输入,最后才简化成现在的九个方格。“这个九宫格论证过程非常难。就比如第一个发明拉链的人、铅笔的人,比如爱因斯坦论证E=MC2的过程一样。”

  英文键盘是九宫格的副产品,赚钱也得靠它。论证Slide??Wheel则相对简单,姜洪明将研究汉字周边的技术应用到英文上面,便有了现在的英文滑动圆轮键盘。尽管相对简单,其实研发过程也异常复杂。每个字母的排布、滑动方式、每种滑动方式实现的概率等都要通过不停地计算去验证。

  “只有算过之后才能知道哪个方案好在哪里、缺陷又在哪里。就拿我曾经设计过的一种ABCD键盘设计方案来说,是按照ABCD排列还是改成CDAB?26个字母分3排还是4排?很多种方案我都设计过。”所以两个键盘的研发原理就花费姜洪明5年时间。

  中文的九宫格很简单,找几个程序员两三个月就能开发出来,关键是英文键盘的开发耗钱。姜洪明考虑过最坏的打算就是“不赚钱”。如果实在找不到资金就先去打工赚钱再养几名程序员。“反正原理已经论证完毕,接下来最坏的打算是自己学程序开发。”

  “我的键盘一切源于触摸。现在我们站在巨人的肩膀上,巨人就是苹果。苹果让人们摆脱实体键盘,已经把消费者用触摸键盘的习惯教育好了。”创业之前姜洪明一头乌发,尽管已经工作很多年,却常被误以为是刚毕业的大学生,而现在他的头发已经全掉光了。此时的姜洪明已经拥有了6个国家专利研发成果,下一步是请几名程序员做开发去实现研发原理,然后再放到应用商店,也许在解决资金压力之后,他的梦想可以实现。

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