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柔性显示屏:下一波可穿戴设备的节点?

  刘自鸿信奉靠技术自己闯市场的企业文化,但不排除与巨头终端厂商合作的可能性。

  文 | 吉颖新

  刘自鸿是2012年年初辞去美国纽约IBM总部工作,创建柔宇科技有限公司(Royole Corporation)(下称“柔宇科技”)的。作为中国第一家专业从事柔性显示TFT背板开发的企业,柔宇科技的代表性产品包括高性能的超薄柔性显示器TFT背板、超薄柔性显示器以及基于柔性显示器的各种新型电子产品,如智能手机、智能穿戴设备等。

  柔宇科技一问世就成为资本的“宠儿”。公司创办一年时间,获各方投资超过1亿元。“最初创办公司,我个人投入10多万美金作为启动资金。”刘自鸿告诉《创业邦》记者,而2012年创办当年,柔宇科技得到天使投资人杨向阳、深圳市创新投资集团、松禾资本的投资;2013年获得IDG资本、深创投、松禾资本、Alpha Wealth Finance等A轮投资。

  刘自鸿说:“我更欣赏像惠普、IBM、Intel、Microsoft那样靠技术自己闯市场的企业。当然,科技最终要创造价值,服务于社会,这个是核心。”

  与巨头共舞

  2013年年中,刘自鸿在接受媒体采访时,证实柔宇科技研发成功可量产的柔性显示器。2013年年底,他首次公开展示柔宇科技生产的两款柔性显示屏:两块屏幕均为手机屏幕尺寸,厚度为0.1毫米,为应用于新型手机设计,显示效果与普通LCD相同,可触控,由于采用了新材料,显示屏可以“卷起来”。

  继智能手机兴起之后,人们对柔性手机的猜想就一直在持续。刘自鸿告诉记者,iPhone、Android等智能手机设计成如今这种平板样式的主要决定的因素就是屏幕的特性。若屏幕可实现变化,PCB电路板亦可随之变化。如它可配合柔性显示器实现不同程度的弯曲与折叠,那么“未来手机就可以卷成一支笔的形状,在用户需要时再展开呈各种形状。”他很兴奋地说。

  事实上,2012年美国专利商标局公布的文件显示,苹果公司打算在iPad智能保护壳(Smart Cover)上嵌入柔性显示器以提高平板电脑的性能。当时美国的一些技术博客指出,尽管专利申请并不代表该设想一定会用于实际产品,但它代表了ipad未来发展的一个可能性方向,一个很酷的设想。

  2013年,三星推出了首款号称具有“未来气质”的弧面手机GalaxyRound,手机采用弯曲的OLED显示屏,凹面的设计更贴合了消费者脸颊的弧度,可算柔性显示产品的一次重要尝试。

  而在刘自鸿看来,这些电子产品距离真正“柔性化”仍有较长距离。“从技术上来看,柔性产品的发展将会经历不同的阶段,可弯曲、可卷绕、可折叠对于制造的技术难度完全不同,目前一些大公司的产品只是在显示、触控、电池、电路板等方面实现了一定程度的柔性化。”

  他告诉记者,目前柔宇科技拥有全世界最薄的柔性显示背板,卷曲半径可达毫米量级。“厚度不足头发丝直径,最薄可达0.1毫米至0.03毫米。”与同类企业相比,柔宇科技在背板技术上的突破显得尤为重要,“它解决了大部分柔性显示器样品仅能用于短时间展示的问题,并可兼容所有主流显示系统,包括OLED、电子墨水、LCD等。”

  而通过该技术的实现,令柔性显示器具有极强的柔韧性和稳定性,事实上,柔性显示器的特点在于时尚轻薄、可弯曲、便携性高、工业设计自由度大。但这种产品化最关键的难点在于达到性能稳定并规模化量产。

  刘自鸿在2012年就研制出柔性显示器的原型,但当时只是Demo,尚不能转变为可使用的产品,“现在柔宇科技确实能够真正实现大规模量产。”

  2013年以来,全球的电子市场出现更新换代趋势。在刘自鸿看来,柔性显示产品若应用于数千亿规模的显示屏市场乃至各种电子消费类产品上,则由此带来的冲击不仅来自全新的用户体验,也可减少硬件方面高达50%的成本。“以手机为例,显示屏是所有元器件中最为‘昂贵’的一项,约占成本的25%-30%左右。柔性显示屏的材质则可让这部分成本有降低50%的空间。“他说。

  对此,刘自鸿相信即使与苹果、三星等巨头赛跑,柔宇在柔性显示上的技术和工艺成熟度也均处于国际领先地位。眼下,他说,尽管其产品还在推动量产阶段,但已受到各大显示面板厂商及终端消费电子厂商的强烈关注。不过鉴于该产品的应用对于上、下游产业链影响巨大,他也坦承,未来并不排除与谷歌、苹果这样的巨头公司进行某种合作与对接的可能性。

  横跨太平洋创业

  刘自鸿看上去个头不高,长相清秀,一副阳光大男生的模样。

  2000年,刘自鸿放弃保送清华化学系的机会,参加高考,如愿考取了个人志趣所在的清华电子工程系。本科期间,他十分活跃,不仅担任电子系学生会副主席、文艺部长等系列职务,还参加了“挑战杯”等课外科技成果、创业计划赛事10多项,个人拿到3项发明创新专利。

  就拿眼下“风起云涌”的可穿戴设备热,可以说,这是刘自鸿在10年前就已碰触过的领域。上大二时,他通过冬天使用电热毯常被“热醒”一事,研究发明了“人体生物智能传感及应用系统”。该系统能快速、准确地探测人体生理变化,包括冷热适宜度、运动过程的新陈代谢程度以及部分生理病变状况,从而实现医学上、电子产品中和体育训练中对于人体状态的有效监测。

  刘自鸿认为,所有创意、创新的源头都始于生活,而这些科技创新也必将应用与改变人们的生活。“这是重点。”他说。

  2004年本科毕业后,刘自鸿获免试在清华大学电子工程系攻读硕士学位的资格。2006年,刘自鸿硕士毕业后,婉拒英国剑桥大学,选择去美国斯坦福(Stanford University)读博士,主要是与他研究生时就开始的主攻方向——电子显示技术有关。“当时博士论文就是关于柔性显示方面的,在国际上,我也算是在这个领域起步较早了。”

  当问及刘自鸿,到目前为止个人最“得意”的事时,他略想了一下,说:“还是快速地组建了一个高度国际化、志同道合的精英团队,大家能够共同为一个梦想去努力吧。 ”

  柔宇科技最初是在美国硅谷与中国深圳两地同时启动运营,身为董事长兼CEO的刘自鸿很快加入到当下许多科技公司CEO那种行程繁忙的“空中飞人”行列。这也让首次创业的刘自鸿体会到创业辛苦之处。“在美国硅谷和深圳组建公司的早期,曾经连续3个月辗转两地飞行不断,两边都是睡在不同的团队朋友家中的沙发和客厅地板上。”

  柔宇科技早期的核心团队成员几乎都是他在斯坦福大学和清华大学的同学。“我们团队是全世界最早从事柔性显示技术研究的团队之一。”刘自鸿很自信地说。在他看来,要管理这样的精英团队,专业知识和情商管理同样重要。

  谈及中美两方的创业环境,他认为美国硅谷拥有极其自由和成熟的创业环境和创新氛围。“不愧是高科技创新源头所在,不流于形式、不流于表面,审批相当快。”

  这样说与当初柔宇科技创办时深圳同期启动审批手续对比有关。当时深圳“创业直通车”尚未启动,相比而言,各种审批很烦琐。不过在他的印象中,深圳拥有世界上最发达的电子行业产业链、制造工厂,“这一点是非常有力量的。”

  “我们将产品研发主要放在美国公司那边,制造、量产集中在深圳公司进行。产品销售方面,目前我们不直接针对终端客户,主要是和海内外电子行业相关企业、公司做产品对接。”

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