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人工智能:下一波创业热点

随着程序编码趋于开源化,3D打印等智能制造方式越来越平民化,相关技术越来越成熟,可以说在机器人制造领域已经迎来了一场革命。

文 | Jennifer Wang

Troy Straszhelm是Industrial Perception公司联合创始人兼CEO。他打开一个装有目前世界上最先进软件的蓝色机械臂。这支机械臂开始旋转,然后暂停,好像沉思了一会儿,接着转向一堆随机放在一辆卡车后备箱里的空箱子。机械臂这时抓住了最上面的一个箱子,然后将它扔了出来。“抓到了!”Straszhelm喊道。

一旦成功地完成了一次操作,仓库里人工操作的叉车就能被这种具有同样功能的智能机械臂所取代。这种机械臂可以搞定很多物流中的棘手问题,如易碎的箱子、模糊的图表、集装箱里乱七八糟的存货和传送带上的货物。Industrial Perception公司开发和机械臂相关的软件,运行软件后机械臂就可以处理任何与箱子搬运相关的问题。如果周围环境和相关参数较为理想,它甚至可以 “自学”怎样工作。“我们的职责是变成工业机器人的眼镜和大脑。”Straszhelm说。

这算是机器人革命的开始吗?智能机器人会是我们所说的下一个大事件吗?你知道吗,NASA的好奇号火星探测器,是《Time》杂志的“年度人物”候选人。谷歌开发的自动驾驶汽车在加州和内华达州已经合法了,机器人出租车成真的日子也离我们越来越近。

为初创公司投入机器人领域提供的各方支持也相继出现:比如创客空间Robot Garden社区;专注机器人领域的孵化器Robot Launchpad;甚至出现了一家位于纽约的风险投资公司Grishin Robotics,该风投公司成立于去年6月,创始人是俄罗斯互联网创业者Dmitry Grishin。当然,在全美范围内还有许多机器人初创公司孵化器,比如2011年末,在旧金山成立的机器人硬件企业孵化器Lemnos Labs。该公司位于旧金山索马区,联合创始人Jeremy Conrad曾是美国空军工程师,他说:“我们想帮助大家培养对硬件的兴趣。”他最近注意到投资人对硬件企业的兴趣越来越大。比如一家为仓库提供服务的机器人制造商Kiva Systems,被亚马逊收购的总价高达7.75亿美元。而Lemnos公司不仅自己获得了185万美元投资,其组合投资的公司也获得了投资。

机器人为什么在现在这个时间点突然开始大受欢迎?

究其原因是最近3-D打印技术的兴起,这项技术成为了机器人行业发展的催化剂,初创公司利用3-D打印技术可以快速生产出相关机器人原型,提高了该行业发展的速度。Grishin Robotics公司业务开发部主管Valery Komissarova说:“同以前相比,现在的公司制造机器人的成本更低,速度更快,而且质量也更好。”按照目前的速度,花费十年时间,约合100万美元的成本,就可以生产出任何类型的机器人。且随着众筹的崛起,甚至可以量化用户的需求。

另一个因素是如今许多机器人企业更有能力利用现代技术和其他行业的优势。随着移动设备制造的发展,GPS、电池、传感器和摄像头这些曾经非常昂贵的配件,现在不仅价格越来越能被承受,也变得更加轻便和强大。Grishin公司最近投资了Double Robotics公司,该公司是Y Combinator企业孵化器校友,生产一款售价为1199美元的远程呈现机器人。该机器人使用iPad作为其主界面,将外部世界远程呈现在用户面前,比如一些因为生病而无法去学校的孩子就可以使用它。该公司联合创始人David Cann表示,他们从来没有做过任何广告,就已经收到将近200万美元的订单了,公司从3月开始发货。

著名撰稿人Frank Tobe补充,更低的成本和越来越高的资金利用率,也让机器人行业发展的速度变得更快。Frank Tobe总结梳理了与机器人领域相关的2200家企业信息。国际机器人联合会(IFA)预测在2011年到2014年期间,服务消费型机器人的销量将会超过1400万个。Tobe表示,随着开源机器人操作系统ROS的出现,机器人行业的发展更加蓬勃。该操作系统由Willow Garage公司在五年前开发,公司位于加利福尼亚州的门洛帕克市。Tobe说:“对那些刚从大学毕业的程序员而言,这个操作系统意味着一种统一的编程语言,他们不需要再根据不同的机器人改程序,而且可以整合全世界范围内的想法创意。”

实际上在2月份,Willow Garage就高调宣布,他们将会从一家研究机构转型成为一家商业公司。PR2是Willow Garage公司开发的一款机器人,40万美元显然非常昂贵,但功能十分强大,可以按程序折叠洗好的衣服,而这点非常重要,因为一般机器人的传统硬伤,就是缺乏对衣服这类软材料的“理解”。

“机器人将进入属于自己的时代,我们现在喜欢它们,是因为许多行业可以依靠机器人发生改变。”Jon Callaghan说,他是科技风投公司True Ventures的早期创始合伙人,也是一名热衷于对硬件初创公司进行投资的投资人。他投资了3-D打印机公司MakerBot Industries和一家位于圣迭戈的机器人公司3D Robotics。

Callaghan的观点是,人们对机器人的兴趣主要是由当前欣欣向荣的“创客”经济驱动的,它主要涉及由开源软件和硬件赋予灵感的许多创造性活动。他说:“进入机器人行业的门槛已经不像过去那么高,许多早期进入机器人行业的公司现在已经到了开花结果的阶段。这些公司往往起步非常早,但他们将会非常快速地取得成功。让我们再看看2013年,对于机器人行业而言,这一年有可能是划时代的一年。”

该干活了,机器人!

现在我们可以畅想在家雇佣一个机器人为你工作了。

正如Rethink Robotics公司董事长Rodney Brooks提到的,尽管在过去几十年里,机器人相关技术优势得到了发展,但实际上就连让机器人把手臂伸进口袋里帮忙拿把钥匙这样的动作,我们都还做不到。在我们的日常生活里,可没有像情景喜剧动画片《杰森一家》(Jetsons)里那个Roseys一样的机器人,也没有像去年圣丹斯电影节上那部著名电影《机器人与弗兰克》(Robot & Frank)里那样的“真芯伴侣”。

Bossa Nova机器人公司是一家脱胎于卡耐基梅隆大学的玩具制造公司。该公司即将发布一款名为“mObi”的飞行机器人,公司CEO Martin Hitch称其为“家庭机器人的基石”,但上市款至少要到2015年才会推出。不过在我们周围仍然有许多人在机器人领域工作。

Autom是一款样子看起来十分讨喜的社交机器人,由Intuitive Automata公司出品。这款机器人可以挂在厨房工作台面上,然后可以和关心自己体重的用户聊天,比如谈谈运动级别和饮食状况。售价200美元,此外每月还要付7美元的会员费用。的确非常昂贵,但却非常人性化,不仅可以鼓励那些严格执行饮食规划的人,而且如果发现用户不遵守安排,还可以让他们自责内疚。

Romo是Romotive公司开发的一款机器人,售价150美元,利用一个安装了Romo应用的iPhone 和机器人连接。当iPhone和Romo连接在一起以后,用户可通过手机上的摄像头远程控制机器人的移动。这显然非常有趣,通过这种功能,Romo机器人不仅可以远程聊天,和宠物玩耍,甚至还可以和孩子们玩捉迷藏。此外,它还包含了面部运动响应技术。

RobotAppStore是一个机器人移动应用市场,上面销售各种和机器人有关的App。如能让Roomba 机器人吸尘器随着音乐跳舞的App,还有能让Nao机器人(一款小型可编程的人形机器人)抓球的App。创始人兼CEO Elad Inbar表示,目前已有约650个可以在许多商业机器人上使用的App应用。网站目前有1万个活跃注册用户。

RobotsLab可以看作是前文提到的RobotAppStore在教育领域的分支。在2月他们推出了一款售价3500美元的数学和科学教育机器人(类似机顶盒),很快将向学校进行推广。该机器人一共设计成四个设备组合——智能机械球、移动机器人、四轴飞行器、机械臂,并附带一个平板电脑,附赠50课时的教案。

机器人正大举入侵这些领域!

“让机器人盈利可不是件简单的事。”美国国家机器人工程中心(NREC)业务开发部主管Steve DiAntonio说,“你必须找到一个非常有价值的应用,这样才能让投资有一个不错的回报。”下面介绍的几款产品,在相关领域都得到了不错的应用。

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